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Por que a escassez de chips continua e continua ... e continua

A demanda ainda está crescendo, mas leva tempo para construir novas fábricas. E um histórico de altos e baixos pode dissuadir alguns investidores.


Fonte: Wired Magazine

Sinal: Forte

Tendência: Sociedade do Futuro





A INDÚSTRIA DE SEMICONDUTORES vive na vanguarda do progresso tecnológico. Então, por que não consegue produzir fichas suficientes para manter o mundo em movimento?

Quase dois anos após o início das interrupções causadas pela pandemia, uma grave escassez de chips de computador - os componentes centrais dos smartphones, laptops e inúmeros outros produtos - continua a afetar os fabricantes em toda a economia global.

As montadoras foram forçadas a interromper a produção nos últimos meses, à medida que as vendas caíram, porque não conseguiam fabricar carros suficientes. A escassez afetou setores, desde consoles de jogos e equipamentos de rede até dispositivos médicos . Em outubro, a Apple culpou a escassez de chips por prejudicar seus resultados financeiros, e a Intel alertou que a seca provavelmente se estenderá até 2023.


Resumindo, a cadeia de suprimentos de semicondutores foi esticada de novas maneiras que estão profundamente enraizadas e são difíceis de resolver. A demanda está crescendo mais rápido do que os fabricantes de chips podem responder, especialmente para componentes básicos, embora generalizados, que estão sujeitos a grandes variações na demanda que tornam os investimentos arriscados.

“É absolutamente incrível que tenha demorado tanto para a cadeia de suprimentos se recuperar depois que a economia global parou durante a Covid”, disse Brian Matas, vice-presidente de pesquisa de mercado da IC Insights , uma empresa de analistas que acompanha a indústria de semicondutores.


Por um lado, a escala da demanda tem sido surpreendente. Em 2020, quando a Covid começou a negociar como de costume, a indústria de chips já esperava uma recuperação. As vendas mundiais de chips caíram 12 por cento em 2019, de acordo com a Semiconductor Industry Association . Mas em dezembro de 2019, o grupo previu que as vendas globais cresceriam 5,9% em 2020 e 6,3% em 2021.


Na verdade, os números mais recentes mostram que as vendas cresceram 29,7% entre agosto de 2020 e agosto de 2021. A demanda está sendo impulsionada por tecnologias como computação em nuvem e 5G , juntamente com o uso crescente de chips em todos os tipos de produtos, de carros a eletrodomésticos.


Ao mesmo tempo, sanções impostas pelos EUA a empresas chinesas como a Huawei, fabricante líder de smartphones e equipamentos de rede, levou algumas empresas chinesas a começar a acumular o máximo de oferta possível .


O aumento na demanda por produtos de alta tecnologia desencadeada pelo trabalho em casa, o tédio do bloqueio e a mudança para o comércio eletrônico apenas continuou, pegando muitos de surpresa, diz David Yoffie , professor da Harvard Business School que já atuou no conselho da Intel .

Os fabricantes de chips não avaliaram a extensão da demanda sustentada até cerca de um ano atrás, diz Yoffie, mas eles não podem virar um centavo. Novas fábricas de chips custam bilhões de dólares e levam anos para serem construídas e equipadas. “Leva cerca de dois anos para construir uma nova fábrica”, observa Yoffie. “E as fábricas ficaram muito maiores, muito mais caras e muito mais complicadas também.”


Esta semana, a Sony e a Taiwan Semiconductor Manufacturing Company, maior fabricante de chips do mundo, disseram que investiriam US $ 7 bilhões para construir uma fábrica capaz de produzir componentes mais antigos, mas não começará a fabricar chips até o final de 2024. A Intel está também investindo em várias novas fábricas de ponta, mas essas também não entrarão em operação até 2024.


Yoffie observa que apenas uma empresa, a ASML da Holanda, fabrica as máquinas de litografia ultravioleta extrema necessárias para a fabricação de cavacos de ponta, e a ASML não consegue produzir as máquinas com rapidez suficiente para atender à demanda.

Outro problema é que nem todos os chips são criados iguais.

Componentes simples - circuitos integrados de controle de energia, microcontroladores e sensores - se tornaram um ponto chave. Esses dispositivos são muito mais simples do que as CPUs e GPUs usados ​​em smartphones e máquinas de jogos e são feitos com métodos de fabricação mais antigos que exigem menos complexidade. Mas eles estão em quase todos os produtos eletrônicos, de fornos de micro-ondas a dispositivos médicos e brinquedos.

Um circuito integrado de controle de energia usado em muitos produtos que antes custavam US $ 1 agora pode ser vendido por até US $ 150, diz Josh Pucci, vice-presidente da Sourceability , que combina compradores de componentes eletrônicos com vendedores. A IC Insights afirma que os prazos de entrega de tais componentes se estenderam de 4 a 8 semanas para 24 a 52 semanas. A escassez desses dispositivos está aumentando a demanda por equipamentos de fabricação de chips mais antigos, difíceis de encontrar .


O Gartner estima que as fundições de semicondutores operaram com 95,6 por cento de sua capacidade no segundo trimestre de 2021 em comparação com 76,5 por cento no segundo trimestre de 2019. Gaurav Gupta, analista do Gartner, diz que isso efetivamente significa que as fábricas estão no limite porque é necessário algum tempo de inatividade para manutenção.


Tom Caulfield, CEO da fabricante de chips GlobalFoundries, disse em outubro que sua empresa foi vendida até 2023. O CFO da Analog Devices, que fabrica alguns dos componentes de maior demanda, disse aos investidores em agosto que a carteira de pedidos de sua empresa na época estava esticada em seu próximo ano fiscal, que começou neste mês.


“O que simplesmente não sabemos é se esse crescimento contínuo da demanda vai continuar.”

DAVID YOFFIE, HARVARD BUSINESS SCHOOL E EX-MEMBRO DO CONSELHO DA INTEL


Parte do desafio para os fabricantes de chips é que alguns clientes podem estar “fazendo pedidos em dobro” ou comprando mais componentes do que precisam, caso o suprimento acabe, distorcendo a imagem da demanda futura. “É a escassez de produtos alimentada por pedidos duplos que está piorando as coisas”, diz Willy Shih , professor de Harvard que estuda manufatura e cadeias de suprimentos globais.

Analistas dizem que as empresas que fabricam esses chips podem relutar em investir em novas fábricas porque os chips têm margens de lucro estreitas e o setor é notoriamente cíclico, com picos de demanda seguidos de quedas acentuadas. Eles temem um futuro excesso de chips que reduziria os preços.


“Se você olhar a história da indústria de semicondutores, verá que há aumentos na lucratividade e nos preços seguidos por ciclos espetaculares de queda”, diz Yoffie, da Harvard Business School. “O que simplesmente não sabemos é se esse crescimento contínuo da demanda vai continuar.”


Há muitas novas capacidades de fabricação de chips em andamento, mas a maior parte dela irá para chips de ponta. O Gartner divulgou um relatório em janeiro que prevê que os fabricantes de chips investirão US $ 146 bilhões em nova capacidade este ano, um aumento de 50% em relação a 2019, mas apenas uma pequena parcela será para os chips mais antigos e mais comumente usados.


Em teoria, adicionar mais capacidade para chips de ponta deve liberar algumas fábricas para fazer componentes mais antigos, mas não quando a demanda ultrapassar a oferta. As empresas começaram recentemente a investir em nova capacidade para chips mais antigos, mas somente depois de exigir que os clientes se comprometam com dois anos de pedidos, diz Pucci, da Sourceability.


A pressão exercida sobre esses componentes e sobre a cadeia de suprimentos que os produz é evidente pela maneira como problemas como a escassez de água em Taiwan e as condições climáticas extremas no Texas afetaram a produção. “Simplesmente não há espaço - algumas semanas de estoque - para absorver qualquer um desses impactos”, diz Pucci.


“Falamos sobre a Covid como se estivesse no passado”, diz Gad Allon , professor da Wharton School of Business da Universidade da Pensilvânia. “Mas a Covid não pertence ao passado de uma realidade da cadeia de suprimentos.”
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