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Plano ambicioso da Intel para recuperar a liderança na fabricação de chips

A empresa anunciou uma estratégia que envolve novos maquinários e novas tecnologias. Pode ser um incentivo do governo dos EUA.

INTEL nos últimos anos, esta oscilando de um passo em falso para outro e até mesmo teve que terceirizar a fabricação de seus chips mais recentes para um de seus maiores rivais.


Agora, para recuperar sua antiga glória, a empresa está apostando que pode executar uma série de complicadas mudanças de fabricação. Mas também espera que uma campanha de reformulação da marca convença as pessoas de que, afinal, não está tão atrás da concorrência.

O CEO da Intel , Pat Gelsinger, traçou um roteiro para várias gerações de chips em um evento na segunda-feira. Inclui novas tecnologias projetadas para ajudar a empresa a competir com a TSMC , uma fabricante de chips taiwanesa que atualmente fabrica os chips de computador mais avançados e de alto desempenho , assim como a Samsung na Coréia do Sul. O road map inclui uma linha do tempo que permitirá que executivos - e pessoas de fora - avaliem o progresso da Intel.


Em um primeiro sinal de sucesso, a Intel disse que a Qualcomm e a Amazon haviam concordado em ser clientes de seu novo negócio de fundição, onde a Intel fabricará chips para outras empresas; A Intel disse que começará a fabricar chips para essas empresas em 2024. Gelsinger havia anunciado planos para o negócio de fundição em março , pouco depois de voltar para a empresa onde era CTO. No entanto, em uma medida embaraçosa de como a empresa ficou para trás, a Intel também planeja terceirizar a fabricação de seus chips mais avançados para a TSMC.

Gelsinger disse que a Intel vai adotar um novo esquema de nomes para as próximas gerações de chips. Atualmente, os fabricantes de chips se referem a novos processos de fabricação de chips ou “nós” usando uma escala nanométrica, com a Intel atualmente usando o que é conhecido como um processo de 10 nanômetros e o TSMC usando o que chama de um processo de 5 nanômetros.


A escala nanométrica já se referia ao tamanho real de uma porta de transistor, com o encolhimento contínuo garantindo melhor desempenho. (Um nanômetro é um bilionésimo de um metro; um cabelo humano tem 50.000 a 100.000 nanômetros de espessura.) Um dos fundadores da Intel, Gordon Moore, declarou em 1965 que o progresso na fabricação de chips poderia ser medido pela capacidade de encolher cerca de duas vezes mais transistores em um chip a cada dois anos.


Mas a escala nanométrica não se refere mais às distâncias reais em um chip, e a Intel e outros dizem que seus chips atuais funcionam como aqueles feitos no processo de 7 nanômetros da TSMC. Ela planeja adotar um esquema de nomenclatura que reflita isso, com uma nova versão de seu 10 nanômetro, que será lançada este ano, chamada Intel 7, que, segundo a empresa, proporcionará um desempenho 10 a 15% melhor por watt de energia. As gerações posteriores, que virão em 2023 e 2024, serão chamadas de Intel 4 e Intel 3. ”


“Sempre há a questão de onde termina o marketing e onde começa a engenharia, mas isso está profundamente enraizado na realidade da engenharia”, disse Gelsinger à WIRED antes do anúncio de segunda-feira.


“Isso tudo é ótimo, mas o perigo é que eles arrisquem o pescoço e tudo dê errado novamente”. STACY RASGON, ANALISTA, BERNSTEIN RESEARCH


Stacy Rasgon, analista da Bernstein Research, diz que o roteiro técnico apresentado por Gelsinger parece promissor, mas aumentará a pressão para que a empresa o execute. “Isso tudo é ótimo, mas o perigo é que eles arrisquem o pescoço e tudo dê errado novamente”, diz ele.


A Intel cometeu uma série de erros sob sua liderança anterior. A empresa demorou a se adaptar à mudança para a computação móvel, o que a levou a perder participação de mercado para a Arm , que cria projetos para chips eficientes em energia usados ​​por empresas como a Apple, que usa chips baseados na Arm para iPhone, iPad e alguns Macs.


A Intel também foi pega de surpresa com o surgimento da inteligência artificial . A Nvidia , uma empresa de chips “sem fábrica”, capitalizou essa tendência com chips especializados para cálculos de IA. A Nvidia ultrapassou a Intel em capitalização de mercado em julho de 2020.


No lado da fabricação, a Intel foi mais lenta do que a TSMC para adotar o método mais recente para gravar recursos em silício, conhecido como litografia ultravioleta extrema (EUV). Na segunda-feira, a empresa disse que aumentaria o uso do EUV e garantiu a primeira máquina EUV da próxima geração da ASML, uma empresa holandesa que é a única fabricante de máquinas EUV. A iniciativa será cara, porque cada máquina EUV custa cerca de US $ 120 milhões.


Mas o plano de retorno da Intel tem significado nacional e pode receber uma ajuda. Uma recente escassez de chips destacou a importância do silício para a economia global. O governo dos Estados Unidos também está preocupado com o fato de que a fabricação dos chips mais recentes, que serão vitais para as tecnologias emergentes, incluindo 5G e AI, esteja concentrada na Ásia. Portanto, o governo dos Estados Unidos, que está avaliando um investimento de US $ 52 bilhões na indústria de semicondutores dos Estados Unidos, está ansioso para que a Intel recupere sua vantagem.


“É muito importante porque eles são a única (empresa americana) que pode fabricar na vanguarda”, diz Dan Hutcheson, CEO da VLSI Research , uma empresa de analistas. “Isso é o que realmente preocupa o DOD.”

As mudanças tecnológicas estabelecidas no roteiro incluem um novo design de transistor e uma nova maneira de fornecer energia a um chip, ambos com lançamento previsto para 2024 sob o nome de Intel20A, que faz referência à escala angstrom sub-nanométrica.


O novo projeto do transistor, chamado RibbonFET, tem uma pilha de vários canais em forma de fita que passam por um portão. Uma tecnologia chamada PowerVia permite que a energia seja fornecida a um chip de baixo, e não de cima, em um wafer de silício. Ambos devem permitir que mais desempenho e eficiência sejam extraídos de um pedaço de silício. A Intel também está desenvolvendo novas maneiras de empilhar os componentes em um chip que prometem melhor desempenho e flexibilidade de design.


Mas Hutcheson diz que cada uma dessas inovações exigirá uma curva de aprendizado de manufatura. E embora o roteiro pareça promissor, ele observa que a Intel precisa mostrar que pode colocá-los no mercado. “Eles precisam obter algumas pontuações no placar e seguir em frente”, diz ele.




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