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Liberdade, caos e o futuro incerto dos ciclomotores Zippy da Revel

As pessoas enlouqueceram por seus passeios compartilhados. Então veio o problema. Agora a startup está decidida a provar que pode ser legal e segura - e exatamente o que as cidades precisam.


Fonte: Wired Magazine

Se o metrô é a carne e as batatas do trânsito de Nova York, os ciclomotores de aluguel são o seu sorvete. Não necessariamente um grampo, mas um deleite.FOTOGRAFIA: VICTOR LLORENTE


UMA TARDE PEGAJOSA no verão de 2019, experimentei uma forma de alegria tão poderosa que parecia um evento neurológico. O ar da cidade de Nova York atingira o nível de umidade em que o suor se transforma em lodo semipermanente, e meu trem atrasa. Enquanto a espera se arrastava , decidi voltar para casa a pé. Piscando o sol nos meus olhos enquanto saía da estação, vi outra opção estacionada no meio-fio: uma motocicleta azul celeste da Revel, reluzente e irresistível, e disponível para alugar.

Minutos depois, eu estava descendo as ruas laterais em South Williamsburg, Brooklyn, com uma brisa fresca nas minhas costas e um sorriso grande e idiota no rosto. Virei em um quarteirão onde os vizinhos estavam sentados em cadeiras de jardim, tocando música no alto-falante. As crianças correram ao redor de um hidrante aberto em chinelos e camisetas encharcadas. Eu diminuí a velocidade para medir a água que jorrava em meu caminho, então dirigi a motoneta através do spray. Os espectadores aplaudiram. Os pássaros cantaram. Eu era invencível em uma cidade perfeita.

Nos três anos desde que Revel chegou às ruas pela primeira vez, a startup de compartilhamento de motos elétricas acumulou mais de 600.000 passageiros em seis cidades dos EUA. É o irmão mais novo chamativo de empresas de micro-mobilidade como Citi Bike, Lime e Bird: mais rápido do que uma bicicleta , mais frio do que uma scooter e muito mais perigoso.


No verão passado, no meio do bloqueio, o número de passageiros de Revel disparou, mas sua popularidade recém-descoberta gerou uma crise. Muitas pessoas não usavam capacetes. As quedas aumentaram. Os cavaleiros morreram. Quando contei a amigos que estava escrevendo sobre Revel, eles contaram suas histórias mais selvagens - sobre uma destruição terrível em um buraco ou duas pessoas fazendo sexo em uma motocicleta em movimento. No YouTube, os vídeos mostram pilotos atirando em Revels como motos sujas e descendo rampas e escadas.


Outra rodada de desastres pode matar a empresa, e os críticos preocupados com a segurança dirão boa viagem. Eu não ficaria tão satisfeito. Para um não piloto, pode parecer imprudente deixar um novato entrar em uma máquina do tamanho de um Dogue Alemão e começar a vrooming a 30 milhas por hora ao lado de motoristas erráticos e caminhões de entrega. Mas, como qualquer ciclista urbano obstinado pode lhe dizer, esse enquadramento leva tudo para trás. A Revel deve a seus clientes um produto responsável, mas as cidades também devem ruas razoáveis ​​a seus residentes. Em Nova York, o comportamento imprudente já define as estradas, levando a centenas de mortes relacionadas ao trânsito todos os anos. E descartar uma alternativa de baixas emissões aos carros também é imprudente.


A maioria dos nova-iorquinos geralmente concorda que Nova York precisa de uma reforma do transporte público . A questão é se a Revel - ou qualquer empresa parecida - pode estimular uma transformação.


O sistema de transporte é tão vasto e desgastado pelo tempo que pode parecer uma extensão da topografia da região, tão antigo quanto os penhascos de basalto do rio Hudson. Mas foram os humanos, com suas próprias prioridades a reboque, que lhe deram sua configuração. Os metrôsforam projetados principalmente para transportar trabalhadores para dentro e para fora de Manhattan, para não permitir que residentes de outros bairros visitassem os bairros uns dos outros. As rodovias que circundam Manhattan e cortam Brooklyn e Queens são o legado de Robert Moses, o planejador-chefe de Nova York, que acreditava que os motoristas mereciam as melhores vistas dos bairros e que os bairros de baixa renda podiam ir para o inferno. A maior mudança no trânsito de Nova York na história recente foi a ascensão do Uber e do Lyft, que desestabilizou radicalmente a indústria de táxis - um reduto do emprego da classe trabalhadora - ao mesmo tempo que tornou um táxi um pouco mais conveniente. Esses serviços mudaram para onde o dinheiro vai quando as pessoas alugam uma carona, enquanto consolidam ainda mais a cultura automotiva.


Revel não vai curar o sistema de trânsito de nenhuma cidade por conta própria, mas oferece um remédio de ação rápida para o blues pendular: um modo acessível e divertido de se locomover, desde que você não esteja carregando crianças ou mantimentos, e que você está fisicamente capaz de andar de ciclomotor. Se o metrô é a carne e as batatas do trânsito de Nova York, os ciclomotores de aluguel são o seu sorvete. Não necessariamente um alimento básico, mas um deleite, especialmente em climas quentes.

Frank Reig, o presidente-executivo de Revel, de 35 anos, se viciou em ciclomotores quando era estudante de graduação em 2007. Ao visitar uma ilha croata, ele alugou uma e ficou maravilhado com a facilidade com que conseguia circular por aí. Depois da faculdade, ele trabalhou como cozinheiro de linha no chique Gramercy Tavern de Manhattan, economizando seu dinheiro para viagens de mochila às costas (e mais passeios de motoneta) pela Europa. Em 2015, encerrado o mercado de restaurantes, ele conseguiu um emprego em uma consultoria em Midtown.


Um nativo de Staten Island, Reig parece o irmão mais velho charmoso em um drama adolescente dos anos 90, com um sorriso fácil, cabelo espesso e um efeito levemente liso. Ele é um bom arremessador. Durante um happy hour após o trabalho em um pub irlandês no centro da cidade, ele usou seu talento persuasivo com seu colega Paul Suhey, um ex-engenheiro da ExxonMobil de rosto novo. Reig ainda era um viajante ávido e, em uma recente viagem a Buenos Aires, viu os moradores elegantes da cidade passearem em ciclomotores e se perguntou: por que Nova York não poderia ser assim? Reig vendeu uma ideia para Suhey da banqueta do bar: Traga essa cultura suave de ciclomotores para a América. Suhey teve suas próprias experiências formativas de ciclomotores; anos antes, seu irmão mais velho lhe mostrara Nova York pela Vespa. No momento em que o bar estava fechando, Reig e Suhey ainda estavam tramando.


No dia seguinte, eles entraram em uma sala de conferências não utilizada em seu escritório para discutir uma visão. Nem todas as ideias iniciais saíram daquela sala (eles inicialmente consideraram chamar a empresa de “VaMoto”). Mas desde o início, eles sabiam o que não fazer. Quando empresas como a Lime e a Bird lançaram seus serviços, irritaram os pedestres, que não estavam loucos com as centenas de patinetes amontoando-se em suas calçadas. (As pessoas jogaram essas lambretas em rios e as incendiaram em demonstrações de animosidade.) E o gigante Uber, que saía por carona, notoriamente lançou seus serviços sem primeiro perguntar às cidades. Os fundadores da Revel prometeram seguir as regras da cidade, concordando em apresentar seus veículos somente após obter permissão do governo local, mesmo que isso significasse esperar. “Se eles não querem a opção que estamos trazendo, por que trazê-la?” Reig diz. Eles também juraram que cada um de seus trabalhadores se tornaria um empregado; eles não teriam nada a ver com a economia de gig que outras startups exploravam para mão de obra barata.

A dupla não tinha nenhuma experiência direta em arrecadação de fundos, então eles reuniram amigos e familiares e juntaram US $ 1,1 milhão de 57 investidores. Eles começaram a conversar com as autoridades da cidade de Nova York e a descobrir a logística de montar uma frota de ciclomotores elétricos. Sua abordagem colaborativa funcionou, e Reig e Suhey rapidamente obtiveram a aprovação para um programa piloto de nove meses de 68 ciclomotores. Em julho de 2018, menos de seis meses depois de terem brindado com cervejas naquele happy hour fatídico, Reig e Suhey lançaram o Revel em uma loja apertada em Bushwick, Brooklyn.

Durante o piloto, a equipe era minúscula, com apenas cinco funcionários. Quando seus primeiros clientes apareceram, Reig e Suhey deram-lhes aulas de equitação gratuitas. O pai de Reig, que era dono de um centro de serviço de automóveis, ajudou a consertar os veículos, puxando-os para baixo e para cima por uma rampa de madeira que haviam colocado sobre as escadas que rangiam que levavam ao escritório úmido no porão. Era uma configuração desorganizada, mas estava funcionando. Os passageiros podiam ir a qualquer lugar no Brooklyn e no Queens, contanto que voltassem ao norte do Brooklyn para estacionar, uma regra que os usuários geralmente seguiam. O programa atraiu mais de 4.000 pilotos ativos. As pessoas gostaram.


Estimulados pelo sucesso do programa, Reig e Suhey levantaram mais dinheiro, incluindo um investimento do fundador do Tinder, Justin Mateen. A Revel expandiu sua frota de Nova York em 20 bairros com 1.000 ciclomotores elétricos feitos por uma empresa chinesa chamada Niu, e lançou frotas menores em Miami, Austin, Oakland e Washington, DC. Ela contratou mecânicos para fazer reparos e trabalhadores para trocar as baterias gastas em ciclomotores estacionados. Ela alugou um escritório corporativo chique do milênio em um armazém reformado em Gowanus e um armazém real de 10.000 pés quadrados em Red Hook. O número de passageiros continuou a aumentar. A próxima rodada de financiamento atraiu US $ 33,8 milhões. “As coisas estavam disparando em todos os cilindros”, diz Reig. “Tínhamos acabado de lançar em quatro mercados principais.” Quando o inverno chegou ao fim, Revel se preparou para sua primavera mais movimentada até então.


EM VEZ DISSO, A EMPRESAquase faliu. Enquanto os estados derrapavam para o bloqueio, as ruas da cidade se esvaziavam. As pessoas ficaram em casa . Os ciclomotores permaneceram imóveis. A receita caiu “de um penhasco”, como diz Reig. Em pânico, a empresa demitiu cerca de 100 funcionários. Reig cortou seu salário pela metade. “Começamos a ligar para proprietários de imóveis em nossos mercados e dizer: 'Você precisa trabalhar conosco'”, diz Reig. Confinado em seu apartamento, ele passou dias falando ao telefone, tentando convencer a empresa a sobreviver.

Então, no início de maio, no momento em que Reig se perguntava se Revel estava condenada, o número de passageiros começou a subir novamente. Transporte público e caronas eram placas de Petri potenciais da Covid, mas as pessoas ainda precisavam começar a trabalhar e fazer recados - e havia os ciclomotores, perfeitos para viagens socialmente distantes.

Em poucos meses, 200.000 novos pilotos se inscreveram, mais do que o dobro do total dos dois anos anteriores. A Revel começou a oferecer caronas gratuitas para profissionais de saúde, e milhares deles aceitaram a oferta. A empresa iniciou uma série de contratações. Reig passava as noites suando no cavernoso depósito da empresa, ajudando a equipe na árdua tarefa de trocar as baterias para acompanhar o fluxo de novos clientes. Naquele verão, a Revel não apenas evitou a falência, mas tornou-se temporariamente lucrativa - uma raridade no mundo fortemente financiado por capital de risco da micromobilidade.

O aumento do número de passageiros coincidiu com o verão e uma inquietação induzida por Covid. A direção perigosa estava em alta em todo o país, de acordo com a National Highway Transportation Safety Administration. Na cidade de Nova York, mais 52 pessoas morreram em acidentes de carro e motocicleta em 2020 do que em 2019, um aumento de 76%. A taxa de mortalidade de motocicletas foi a maior em 30 anos. E Revel não estava isento do caos - de forma alguma. “A quantidade de uso de capacete que vimos diminuiu exponencialmente”, diz Reig. (Cada Revel inclui dois capacetes em sua caixa traseira, junto com redes de cabelo.) Além disso, alguns novos pilotos maximizaram a velocidade dos ciclomotores e ignoraram as leis de trânsito.

Essa onda de cavalgadas temerárias era difícil de perder em Nova York. No meu bairro, eu costumava ver pessoas disparando na rua sem capacete, ou andando na ciclovia ou na calçada. Summer Walker, uma profissional de tecnologia, é uma usuária entusiasmada do Revel até hoje, mas ela se lembra de um comportamento extraordinariamente ruim em uma festa do quarteirão do Quatro de Julho em Williamsburg. Ciclomotores carregando até três jovens entraram e saíram da multidão; todos os motoristas pareciam menores para ela. Um derrubou seu churrasco. “Eu vi alguém dirigindo um Revel pela South Third Street enquanto seu passageiro se recostava, fechava os olhos, erguia os braços e atirava velas romanas de suas mãos, como se ele fosse o anjo do fogo e o santo padroeiro da pólvora ," ela diz.


Foi um mês calamitoso. Em 18 de julho, uma repórter de 26 anos da CBS de Nova York chamada Nina Kapur morreu após cair de uma motocicleta Revel no Brooklyn. Em 25 de julho, um residente do Bronx de 30 anos chamado Francis Nunez atingiu um poste em Upper Manhattan e foi levado ao hospital com traumatismo craniano; mais tarde ele morreu devido aos ferimentos. Então, em 28 de julho, um jovem de 32 anos chamado Jeremy Malave morreu na madrugada, também depois de bater em um poste. Pelo menos dois deles pareciam não estar usando capacetes, de acordo com notícias da imprensa.

Três vidas se foram. Essas perdas devastadoras são permanentes e impossíveis de corrigir, lamentadas profundamente por familiares e amigos. Eles provocaram uma crise instantânea em Revel. “As fatalidades que aconteceram, não há como descrevê-las. Foram tragédias de proporções épicas ”, diz Reig. “Não consigo imaginar o que essas famílias estão passando.” No dia da morte de Malave, um abalado Reig ligou para o departamento de transportes da cidade para dizer que Revel retiraria seus ciclomotores das ruas até novo aviso. “Depois que suspendemos o serviço, nos reunimos como uma equipe e jogamos tudo na mesa”, diz Reig. Eles examinaram um relatório de segurança interna que receberam naquele verão, com a co-autoria de Sarah Kaufman, diretora associada do Rudin Center for Transportation da NYU. O relatório recomendou que a empresa encontrasse uma maneira de garantir que os pilotos usassem capacetes, talvez usando um sensor embutido. A equipe de Revel testou vários sensores de capacete e os considerou impraticáveis; por um lado, muitos pilotos preferem usar seus capacetes pessoais. Assim, a empresa optou por uma solução mais simples: selfies. Antes de partir, o piloto deve usar o aplicativo da Revel para tirar uma foto de si mesmo usando o capacete. Em 15 minutos, o software da Revel analisa a foto e suspende todos os viajantes com a cabeça descoberta. (A suspensão entra em vigor após o término do passeio.)


O relatório também instou a Revel a tornar obrigatório seu treinamento virtual de segurança, o que a empresa fez. O percurso relativamente simples leva cerca de 20 minutos para ser concluído, colocando um obstáculo para os aspirantes a joyriders por impulso. A Revel também endureceu sua política de suspensão . Uma unidade de GPS em cada ciclomotor rastreia sua localização, e os passageiros que se aventuram em áreas proibidas, como parques, são automaticamente desligados do aplicativo por uma semana. Se divertir em rodovias ou pontes importantes, você será expulso do aplicativo para sempre.


Kaufman ficou satisfeito com as mudanças. “Eles levaram muitas das minhas sugestões a sério”, diz ela. Um mês depois, os ciclomotores azuis brilhantes voltaram às ruas de Nova York.

Naquele outono, as autoridades municipais discutiram sobre Revel em uma reunião sobre como regular ciclomotores elétricos e bicicletas elétricas . Em uma tensa reunião do conselho municipal realizada em Zoom, a comissária do departamento de transporte da cidade na época, Polly Trottenberg, expôs os dados. Ela comparou o Revel ao programa de compartilhamento de bicicletas da cidade: o Revel teve 1,38 fatalidades por milhão de viagens, enquanto o Citi Bike teve 0,02, o que significa que os ciclomotores eram quase 70 vezes mais letais do que as bicicletas compartilhadas. Mas depois que a empresa fechou e reabriu, os acidentes caíram 50%, um sinal de que suas novas medidas de segurança podem estar funcionando.

Revel ainda não abalou seu passado violento. Em Nova York, dezenas de ações judiciais foram movidas contra Revel, muitas das quais estão ativas. As reclamações são angustiantes. Uma ação movida por Lezer Weiss, que perdeu o controle de uma motocicleta uma noite, descreve um veículo com freios e pneus mal conservados. “Tive vários ferimentos, incluindo múltiplas fraturas faciais que exigiram uma extensa cirurgia plástica e uma internação hospitalar por nove noites”, diz o documento. Muitos dos processos alegam que a empresa negligenciou seus veículos. Uma declaração de outra pessoa que fraturou a tíbia e a fíbula os chama de "desenhados perigosamente". (Revel se recusou a comentar as ações judiciais.) Ler as reclamações de uma só vez é suficiente para fazer até o piloto mais fervoroso pensar duas vezes.


NO ENTANTO, OS VEÍCULOS DE DUAS RODAS continue vindo. Em abril, a Lime, que aluga scooters e bicicletas elétricas , lançou uma frota de 100 ciclomotores em Washington, DC. Ele implantou mais 100 nas áreas de serviço da Revel em Nova York, com planos de aumentar para 500 até o final de maio. Em comparação com o Revel, as viagens do Lime são mais baratas por quilômetro e meio, e seus veículos verdes brilhantes são mais novos. A economia do aluguel de motocicletas da Revel está começando a parecer instável, especialmente considerando o quanto custa para manter os veículos, diz Kersten Heineke, analista da McKinsey. “Minha pergunta é: você será capaz, como fornecedor de ciclomotores, de sobreviver a longo prazo sem ter outras ofertas?” ele pergunta.


Reig parece reconhecer que a cidade de hoje não é uma combinação perfeita para os veículos. Quando conversamos pela primeira vez, há mais de um ano, perguntei onde ele viu a empresa em cinco anos. “Tudo está ficando elétrico”, ele respondeu. “Então, quando penso no futuro da Revel, penso: como podemos expandir isso?” Em fevereiro, a empresa lançou um serviço de assinatura de ebikes em Nova York. Por US $ 99 por mês, a Revel entrega uma ebike de alta tecnologia para seus clientes e realiza todas as manutenções necessárias. Agora há uma lista de espera para entrar.

Não muito longe de sua vitrine original, Revel está construindo outra nova oferta: uma estação de carregamento de carros elétricos, a primeira de uma série planejada. Com milhões em fundos federais sendo injetados na popularização de veículos elétricos, a Revel está tentando se estacionar na vanguarda da grande mudança do combustível. E em maio deste ano, ela está lançando um serviço de transporte de granizo totalmente Tesla. (Os motoristas são todos funcionários da Revel.) Será um programa modesto, com 150 motoristas atendendo partes de Manhattan. Mas é um sinal claro de que Revel não quer ser definido apenas por ciclomotores.

Eu entendo porque Revel está mudando dessa forma. Os carros ainda dominam as estradas. As estações de recarga e os Teslas são barreiras contra outro verão ruim para os ciclomotores. Mas, para muitos urbanistas, o verdadeiro sonho dos centros das cidades é aquele sem carros particulares. Vishaan Chakrabarti é um deles. Fundador do estúdio global de arquitetura Practice for Architecture and Urbanism, Chakrabarti trabalhou em certo momento para a cidade de Nova York, onde ajudou a desenvolver vários projetos que alteraram a paisagem urbana, incluindo o High Line, um parque elevado em Manhattan construído no topo de um ex-ramal ferroviário. “Acho que a maioria das grandes cidades não terá carros particulares operando em seus centros nos próximos 10 a 20 anos”, diz Chakrabarti. “O crescimento urbano está acontecendo muito rápido.” Carros, estacionamentos, postos de gasolina: Toda essa infraestrutura ocupa muito espaço precioso. Os carros elétricos “não são uma bala de prata para a sustentabilidade”, diz Chakrabarti. Como substituir os carros? Melhores trens e ônibus são absolutamente necessários. Mas, para viagens mais curtas, as bicicletas elétricas e os ciclomotores elétricos também têm um potencial transformador.

Algumas cidades globais já proibiram ou limitaram os carros em algumas áreas, principalmente em Paris. Tentar convencer os americanos a copiar os franceses pode parecer uma perseguição ao dahu - uma missão tola. Mas mesmo as cidades americanas podem mudar. Em Nova York, quase 15 anos depois de ter sido proposta pela primeira vez, as autoridades planejam introduzir preços de congestionamento em Manhattan; os motoristas que dirigem abaixo do Central Park terão que pagar uma taxa extra, o que pode ajudar a desobstruir as estradas e arrecadar dinheiro para o transporte público. Se um futuro menos centrado no carro está em formação, a visão original de Revel pode ser a mais voltada para o futuro.


Nesta primavera, dei outra volta em uma motocicleta Revel. Como a maioria dos cavaleiros, fiquei longe da lama do inverno. Eu ainda estava confiante em minhas habilidades de dirigir motonetas - eu andei de bicicleta por uma década - mas quando liguei o motor e deslizei no trânsito, todas as minhas conversas com pessoas que quebraram seus carros alugados me deram uma pontada de preocupação . Um caminhão a diesel roncou atrás de mim por alguns quarteirões e a preocupação se transformou em medo. O caminhão era tão grande e a motocicleta tão pequena. As palavras mais assustadoras de todas as reclamações contra Revel ricocheteavam em meu cérebro: ossos quebrados, ferimentos na cabeça, freios defeituosos.

Mas enquanto eu navegava por uma rua secundária arborizada, eu senti uma onda de outra coisa: desafio. Os amantes de motocicletas são um grupo obstinado, que insiste em direitos iguais na estrada, mesmo que a realidade nem sempre esteja do nosso lado. À medida que ciclistas e mensageiros de bicicletas elétricas com cestas cheias de caixas de entrega serpenteavam no trânsito ao meu lado, comecei a me sentir menos sozinho. Éramos uma horda de dissidentes de trânsito. Estranhos por enquanto, sabíamos que pertencíamos aqui.




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